2019 - 2021: Van corona tot jubileum

2019 - 2021: Van corona tot jubileum

In de zomer van 2019 is het jeugdcomplex van Willem II  aan de Rueckertbaan klaar. Daarmee beschikt de club over een tiptop accommodatie, zodat de jeugd in een optimale omgeving kan werken aan de toekomst als profvoetballer. 

Na een goed seizoen, waarin de bekerfinale bereikt werd, gaat Willem II onder de nieuwe algemeen directeur Martin van Geel het seizoen 2019-2020 in met de doelstelling: stabiel in de middenmoot meedraaien en het linkerrijtje aanvallen. Trainer Adrie Koster predikt aanvallend voetbal, liefst in een 4-3-3 systeem. Bij de supporters is er her en der kritiek dat de selectie te smal is. Die kritiek verstomt al gauw, want de Tricolores presteren vanaf het begin van de competitie boven verwachting. Vergeleken met vorig seizoen zit er weliswaar minder scorend vermogen in de ploeg, maar Willem II heeft nog altijd Vangelis Pavlidis die er met zijn doelpunten voor zorgt dat Willem II op de transfermarkt nog even op de juiste spelers blijft wachten. Met de komst van Mike Trésor, Miquel Nelom, Bart Nieuwkoop en Jhonny Quinonez is de selectie compleet. 

Op 10 november 2019 wordt PSV in Tilburg met 2-1 verslagen en op vrijdag 6 december 2019 zorgen de Tricolores in Amsterdam voor een Sinterklaas-surprise. In de Johan Cruijff Arena stunt Willem II door met 0-2 van de koploper en regerend landskampioen Ajax te winnen. Bij het ingaan van de winterstop bezet Willem II de vierde plaats met 33 punten uit 18 wedstrijden. 

In de eerste wedstrijd na de hervatting van de competitie zorgen de Tricolores opnieuw voor een daverende verrassing door met 1-3 ook bij de nummer twee van de ranglijst, AZ, te winnen. Willem II verbaast vriend en vijand en klimt op naar de derde plaats op de ranglijst. Die kan helaas niet worden vastgehouden, maar de Tricolores blijven in de race voor plaatsing voor Europees voetbal. 

Op 8 februari 2020 verliest Willem II in Eindhoven van PSV. Een dag later worden vanwege storm Ciara de resterende wedstrijden, waaronder  FC Utrecht - Ajax, afgelast. Een afgelasting die later van groot belang blijkt te zijn. Willem II en FC Utrecht zijn namelijk concurrenten voor de vijfde plaats die recht geeft op Europees voetbal. Willem II bezet na dit stormachtig weekend de vierde plaats met 40 punten. FC Utrecht staat zevende met 34 punten, maar met een wedstrijd minder gespeeld (die tegen Ajax). Het duel tussen Willem II en FC Utrecht van 16 februari 2020 in Tilburg is daarom van groot belang. FC Utrecht begint de wedstrijd uiterst efficiënt. Na amper vier minuten staan de Domstedelingen al met 0-1 voor. FC Utrecht heeft lange tijd het beste van het spel en lijkt er met de winst vandoor te gaan. In de stromende regen en bij een stormachtige jaagt Willem II op de gelijkmaker. En diep in blessuretijd scoort Paul Gladon die. Een doelpunt dat ervoor zorgt, dat FC Utrecht niet inloopt op Willem II. Op vrijdag  28 februari 2020 wint Willem II met 3-1 van FC Groningen en twee dagen later verliest FC Utrecht verrassend bij RKC Waalwijk. Een week later zijn de rollen echter omgekeerd. Willem II verliest in de Kuip met 2-0 van Feyenoord en FC Utrecht verslaat Sparta Rotterdam. Na dit weekend staat Willem II op de vijfde plaats met 44 punten uit 26 wedstrijden. FC Utrecht staat zesde met 41 punten uit 25 wedstrijden en een beter doelsaldo dan Willem II.             

Dan breekt het coronavirus uit en de KNVB zet de competitie eind april stop. Die wordt ook niet meer hervat. De inhaalwedstrijd van FC Utrecht tegen Ajax en de bekerfinale Feyenoord – FC Utrecht worden niet meer gespeeld. De KNVB volgt de richtlijnen van de UEFA. En die stelt zich op het standpunt, dat de huidige ranglijst moet worden gerespecteerd als de competitie niet wordt afgemaakt. Op basis van de vijfde plaats in de Eredivisie plaatst Willem II zich voor de voorronden van de Europa League. Na vijftien jaar gaar Willem II weer Europa in! Een Europees ticket als de bekroning op een ongekend seizoen. 
Vol vertrouwen begint Willem II aan het seizoen 2020-2021, waarin de club ook weer Europees voetbal gaat spelen. Club en supporters maken zich klaar voor de voorronden van de Europa League.  Helaas zijn de omstandigheden door de corona-pandemie dusdanig, dat er voor de supporters weinig te genieten valt. In Luxemburg moeten de stadions al leeg blijven en dus speelt Willem II zijn eerste Europese duel tegen Progrès Niederkorn zonder de steun van het supporterslegioen. Het stadionverbod weerhoudt een grote groep Willem II-supporters er niet van om toch naar Luxemburg te reizen. Zij steunen hun ploeg op creatieve manieren van buiten het stadion. Vanuit de bosjes rond het kleine, open stadion zien zij hoe de Tricolores gemakkelijk met 0-5 winnen.  Voor de vaderlandse competitie mogen vier dagen later slechts 3904 toeschouwers op anderhalve meter afstand van elkaar de thuiswedstrijd tegen Heracles Almelo bijwonen.  Maar vervolgens bepaalt het RIVM (Rijksinstituut voor Volksgezondheid en Milieu) dat de stadions voorlopig leeg moeten blijven. 

Bij het volgende Europese duel, op 24 september in Tilburg tegen het Schotse Rangers FC, zorgen de supporters voor aanvang van de wedstrijd voor ondersteuning via vuurwerk buiten het stadion. Op het veld zelf is het allesbehalve genieten. Een leeg stadion, geen sfeer, geen beleving, geen resultaat. Willem II krijgt van de Rangers een lesje in effectiviteit en verliest geflatteerd met 0-4. Het Europese avontuur zit er al op. De ambitie was er wel, maar de kwaliteit uiteindelijk niet. Willem II kan zich volledig op de competitie gaan richten. En dat is hard nodig, want de ploeg zakt met de week verder weg op de ranglijst. Er is weinig over van het gepolijste combinatiespel dat de ploeg vorig seizoen liet zien. Het coronavirus en blessureleed binnen de selectie zijn er mede de oorzaak van dat de balans in het elftal weg is. Toch betreurt niemand het langere dienstverband van trainer Adrie Koster. Met Martin van Geel als algemeen directeur en Joris Mathijsen als technisch directeur laat de club zich niet leiden door emoties. De zorgen zijn weliswaar groot, maar er heerst geen paniek.  Op 21 november 2020 worden tijdens de thuiswedstrijd tegen VVV Venlo harde publieksgeluiden gedraaid in het stadion. Mogelijk daardoor geholpen, wint Willem II met 2-1 van de Venlose concurrent. Door verlies tegen Fortuna Sittard op 5 december halen de Tricolores zich de woede van de fans op de hals. Bij thuiskomst wordt de spelersbus opgewacht door een tachtigtal woedende supporters. Aanvoerder Jordens Peters vindt gelukkig de juiste woorden bij deze confrontatie. De ploeg blijft echter verliezen. Door een onverwacht 1-1 gelijkspel in Tilburg tegen Ajax, gaat Willem II bij het ingaan van de winterstop toch nog hoopvol het jubileumjaar 2021 in. Ondanks de 15e plaats op de ranglijst met slechts 9 punten uit 14 wedstrijden.
Meteen na de korte winterstop verliezen de Tricolores van concurrent VVV Venlo en van FC Groningen. Beide keren in de laatste minuut van de blessuretijd. Trainer Adrie Koster spreekt niet van een gifbeker, maar van een emmer die maar niet leeg lijkt te raken. Niettemin ziet hij nog voldoende aanknopingspunten om het tij te keren. Na de 1-3 thuisnederlaag op 22 januari 2021 krijgt hij echter vier dagen later van de club zijn congé. De clubleiding voelt zich genoodzaakt om gezien de tegenvallende resultaten van dit seizoen dit zeer moeilijke besluit te nemen. Koster wordt opgevolgd door Zeljko Petrovic, een man met een geweldige bezieling. Hij debuteert op 31 januari 2021 met een overwinning op mededegradatiekandidaat FC Emmen. Zou er sprake zijn van een schokeffect? 

Nee, want half februari is na twee zeperds tegen Feyenoord (5-0) en FC Utrecht (0-6)  ook het gunstige doelsaldo volledig naar de vaantjes. Maar via een korte opleving ligt de weg naar handhaving open voor Willem II. Er is zelfs enig vertrouwen in rechtstreekse handhaving. Al is dat vertrouwen wankel. De punten zijn heilig en die hoeven niet op een sprankelende manier behaald te worden. Op 23 april 2021 mogen eindelijk 2000 Willem II-supporters in het stadion aanwezig zijn bij de streekderby tegen RKC Waalwijk. Zij schreeuwen Willem II in een fantastische sfeer naar een overwinning (1-0).  Op 13 mei 2021 wint Willem II in Den Haag met 1-4 van ADO. Daarmee is rechtstreekse degradatie alvast afgewend. En drie dagen later kent het seizoen 2020-2021 voor Willem II helemaal een happy end. De 2-1 winst op Fortuna Sittard betekent handhaving in de Eredivisie. Trainer Zeljko Petrovic is geslaagd in zijn missie. Willem II kan het 125-jarig bestaan gelukkig vieren als Eredivisieclub!