2013-2015: Tilburg weer trots op Willem II

Afb1
Op 21 april 2014 werd Willem II kampioen van de Jupiler League

“Jurgen Streppel, we worden kampioen“, zingen de Willem II-fans tijdens de laatste wedstrijd van Willem II in de Eredivisie van het seizoen 2012-2013. Het langdurig toezingen van de Willem II-coach is indrukwekkend. Streppel is in de armen gesloten, maar de coach zelf hoopt dat de verwachtingen bij de fans niet te hooggespannen zijn. Zijn voorzichtige doelstelling: een plaats bij de eerste vijf. In de Jupiler League spelen de Tricolores vanaf het begin een rol van betekenis. Gezien de begroting en de kwaliteit van de selectie zijn ze dat ook wel verplicht. De enige dissonant is de snelle uitschakeling in het KNVB-bekertoernooi tegen zaterdag-topklasser Excelsior ’31. Maar ook in de competitie morsen de mannen van Streppel kostbare punten. Bijvoorbeeld door het verlies (1-2) thuis tegen Jong FC Twente en het gelijkspel (1-1) uit bij Jong Ajax. Na 18 wedstrijden is FC Dordrecht koploper en is Willem II de nummer 4 met 10 punten achterstand. Bij het ingaan van de winterstop – na 22 wedstrijden – is die achterstand gereduceerd tot 6 punten. Na de winterstop wordt met de week duidelijker dat de titelstrijd zal gaan tussen FC Dordrecht en Willem II. En waar de opgaande lijn van FC Dordrecht – al de hele competitie lijstaanvoerder – afvlakt, daar presteert Willem II steeds evenwichtiger. Daarbij zowel uit als thuis geweldig gesteund door fantastisch meelevende supporters. Het lijkt dan ook een kwestie van tijd voordat de Tricolores de koppositie van de Dordtenaren overnemen. In de rechtstreekse confrontatie in Tilburg worden de Dordtse ‘Schapenkoppen’ met 3-1 verslagen en na het winnen van de inhaalwedstrijd tegen De Graafschap is Willem II de nieuwe lijstaanvoerder. Dat de ploeg winnaar wordt van de vierde periode is mooi meegenomen, maar Willem II gaat voor de hoofdprijs. Op 21 april 2014 winnen de Tricolores thuis met 4-0 van Telstar. En omdat FC Den Bosch via een gelijkspel punten afpakt van FC Dordrecht, is het kampioenschap van Willem II een feit. In het volgepakte Koning Willem II stadion vieren spelers en supporters feest en later op de dag kleurt De Heuvel rood-wit-blauw bij de huldiging van de kampioenen. Het lijkt voor Willem II geen slecht moment om terug te keren op het hoogste niveau. NEC, RKC Waalwijk en Roda JC degraderen en nieuwkomer Willem II krijgt in de Eredivisie gezelschap van Excelsior en FC Dordrecht. Hoewel de begroting van de club volgens directeur Berry van Gool zal uitkomen tussen de zeven en acht miljoen euro, zal veel bij Willem II afhangen van de inventiviteit van Jurgen Streppel die twee functies combineert: hoofdtrainer en technisch manager. 

Afb2
Bij elke uitwedstrijd zijn de supporters massaal van de partij, zoals hier bij AZ op 28 februari 2015.

Hoewel hij zijn groep het liefst nog in elke linie wil versterken, begint Streppel aan het seizoen 2014-2015 met een groep die volgens hem de potentie heeft om rechtstreeks in de Eredivisie te blijven. Dat is volgens directeur Van Gool ook noodzakelijk. De club kan het zich financieel niet permitteren te degraderen. Afgaande op de prognoses van voebalprominenten, zal handhaving echter een hele klus worden. Het merendeel van deze “kenners” ziet Willem II als een degradatiekandidaat. Al vroeg in het seizoen blijkt echter dat Willem II over een elftal beschikt dat mentaal sterk is en ook buitenshuis durft te voetballen. Op 13 september 2014 winnen de Tricolores in De Kuip met 1-2 van Feyenoord. Sinds 1 november 2009 bleven de Tricolores in de Eredivisie 47 uitduels op rij zonder overwinning. Nu dan eindelijk succes op vreemde bodem. En als Willem II zes dagen later in eigen huis de kraker tegen aartsrivaal NAC Breda met 2-1 wint, kunnen degradatiezorgen voorlopig vaarwel worden gezegd. Willem II ontpopt zich zelfs tot de revelatie van dit seizoen. Tegenover de successen staat de snelle uitschakeling in het KNVB-bekertoernooi via 2-1 verlies bij de amateurs van Deltasport. Voor het zesde jaar op rij vliegt Willem II er al na één wedstrijd uit. Bij het ingaan van de winterstop bezetten de Tricolores de twaalfde plaats met 20 punten uit 17 wedstrijden. In de tweede competitiehelft speelt Willem II zich met attractief voetbal en prima resultaten al snel veilig. De ploeg oogst alom in het land lof en maakt zelfs kans op deelname aan de play-offs voor Europees voetbal. Zover komt het net niet. In de laatste thuiswedstrijd op 10 mei 2015 neemt clubarts Jan Vioen na 42 jaar afscheid van Willem II. Hij krijgt een onvergetelijk mooi eerbetoon. In woord en gebaar laten de supporters ook hun waardering blijken voor de spelers en de technische staf. Een week later sluiten de Tricolores het seizoen in stijl af met een zege bij SC Cambuur. De vijfde uitzege dit seizoen! “Degradatiekandidaat” Willem II eindigt in het linkerrijtje als negende, met 46 punten. Het dubbele van het aantal van 23 waarmee de club het vorige Eredivisie-seizoen als degradant afsloot. Willem II telt weer mee in voetballand en Tilburg is er weer trots op!