2000-2007: Clubcultuur onder druk

Afb1
17.000 MEEGEREISDE FANS KLEUREN DE TRIBUNES VAN DE ROTTERDAMSE KUIP ROOD-WIT-BLAUW TIJDENS DE AMSTEL CUP FINALE TEGEN PSV.

Bij aanvang van het seizoen 2000-2001 zijn alle ogen gericht op de nieuwe trainer-coach Hans Westerhof. Zijn doelstellingen zijn: 50 punten halen, het aantal tegendoelpunten (65 in het vorig seizoen) terugbrengen tot hooguit 40 en zelf 60 keer scoren. Willem II gaat voor een klassering tussen de plaatsen vier en acht. Het seizoen geeft echter een wisselend beeld te zien en de Tilburgers raken al snel uit de race voor Europees voetbal. Aan het eind van een seizoen met weinig hoogtepunten eindigt Willem II tenslotte met 51 punten en een doelsaldo van 60 voor en 50 tegen op een teleurstellende achtste plaats. Verheugend is slechts het debuut van Denny Landzaat in Oranje. Hij is daarmee Willem II's achttiende international. 
Ook het daarop volgende seizoen is het spel van Willem II vis noch vlees. Het is noch aanvallend, noch verdedigend te noemen. In maart 2002 wordt bekend dat het aflopend contract van Hans Westerhof niet zal worden verlengd. Willem II zoekt dwingende ogen en denkt die gevonden te hebben in Mark Wotte, die per 1 juli 2002 de nieuwe trainer wordt.
 
Hij lijkt het elftal in het seizoen 2002-2003 al vrij vroeg aardig op de rails te hebben. In de Intertoto-competitie worden de Tricolores pas in de halve finale door Malaga uitgeschakeld. De goede start krijgt echter niet het gewenste vervolg in de competitie en na een weinig roemrijk seizoen eindigt Willem II als elfde. Een jaar later is de club niet langer een nette modelclub die steunt op een voorbeeldige organisatie met een heldere visie. Directeur voetbalzaken Barry Hulshoff en trainer Wotte voeren wekenlang een verbaal gevecht in de pers en de gebruikelijke rust bij Willem II is ver zoek. Die keert pas weer, wanneer de club in januari 2004 van beiden afscheid neemt en assistent-trainer André Wetzel tot hoofdcoach benoemt. De selectie verdient respect voor de wijze waarop ze in moeilijke tijden het hoofd koel houdt en toch blijft presteren. Wetzel werkt vooral aan de mentale sfeer in de groep en ook staan er onder zijn leiding regelmatig zes spelers uit de eigen jeugdopleiding in de hoofdmacht. Tegenover deze meevaller staat het vertrek van een aantal dragende spelers aan het eind van het seizoen. Vandaar dat de nieuwe coach, de ambitieuze Robert Maaskant in het seizoen 2004-2005 niet alleen moet bouwen aan een nieuw elftal, maar ook de basis moet leggen voor een nieuwe periode. Hij krijgt de opdracht mee om het herkenbare, verzorgde, aanvallende, combinatievoetbal weer terug te brengen en een positie tussen plaats vier en negen op de ranglijst te verwezenlijken. De Tricolores eindigen weliswaar als tiende, maar geen mens binnen de club die erom maalt.

Afb2
FANTASTISCHE SFEER OP DE TRIBUNE BIJ AANVANG VAN WILLEM II - AJAX, HALVE FINALE KNVB BEKER

Op 21 april 2005 verslaat Willem II namelijk in een heroïsch gevecht Ajax in de halve finale van het bekertoernooi om de Amstel Cup.

Afb 3

De club kwalificeert zich daarmee niet alleen voor de finale, maar tevens voor het UEFA Cuptoernooi, ongeacht het resultaat van de bekerfinale. Na een jaar vol bloed, zweet en tranen is deze finaleplaats een geschenk uit de hemel. Een opsteker die een matig seizoen goedmaakt, maar die het verval maskeert dat al maanden eerder is ingezet. Helaas maakt erevoorzitter Wim Groels dit bekersucces niet meer mee. Hij sterft op 5 april 2005 aan een slopende ziekte. Ondanks de steun van 17.000 meegereisde supporters verliezen de Tricolores de bekerfinale in De Kuip met 0-4 van PSV.

Afb4

In 2005 is het exact 50 jaar geleden dat Willem II zich de eerste kampioen van Nederland in het betaald voetbal mag noemen. Omdat er in die tijd nog geen kampioensschaal wordt uitgereikt, ontbreekt die in de prijzenkast van Willem ii. Daar komt op 22 mei 2005 verandering in als de kampioenen van weleer alsnog uit handen van KNVB directeur Kesler de schaal krijgen uitgereikt. 

Als tegenstander in het UEFA Cuptoernooi komt AS Monaco uit de bus en na twee nederlagen zit het Europese avontuur er voor de Tricolores na de eerste ronde al op. Intussen beleeft Willem II in het seizoen 2005-2006 de slechtste competitiestart sinds jaren. Al vanaf het begin wordt er achter de feiten aangelopen en dit zeer matige begin blijft niet zonder gevolgen. Op 21 november krijgt trainer Robert Maaskant ontslag. Technisch directeur Kees Zwamborn neemt zijn taak over. Ondanks een veranderde speelstijl (van huisstijl 4-3-3 naar 4-4-2) blijft het kwakkelen met de Tricolores. Willem II eindigt als 17e met slechts 28 punten en incasseert maar liefst 66 tegendoelpunten. Toch krijgt het seizoen nog een bevredigend slot, want in de nacompetitie verslaan de Tricolores achtereenvolgens FC Zwolle en De Graafschap en stellen het behoud van het eredivisieschap veilig. Met Dennis van Wijk en Andries Jonker als nieuwe technische staf begint Willem II met een sterk gewijzigde selectie vol goede moed aan het seizoen 2006-2007. In de voorbereiding speelt de club goede wedstrijden met vaak spectaculair voetbal. Velen zien de Tricolores als een potentiële verrassing van het seizoen. Maar het langdurig wegvallen van spits Mounir El Hamdaoui en een jonge onervaren selectie brengen Willem II al snel in de problemen. In de winterstop wordt voor de broodnodige versterking gezorgd. En mede dankzij deze injectie weten de Tricolores dit seizoen de nacompetitie te ontlopen. Willem II incasseert 64 tegentreffers, scoort zelf slechts 31 keer, maar eindigt als 15e en heeft het vege lijf gered. De club kan weer omhoog kijken en zorgvuldig bouwen aan de toekomst. 

Afb5
Foto: 9 mei 2006. Willem II - De Graafschap. Ontlading na het doelpunt van Dembélé dat het eredivisieschap veilig stelt.

Koningskinderen:
Joris Mathijsen
Mariano Bombarda