1954-1962: Betaald voetbal

 Afb1
Foto: 3 mei 1959. Willem II - NOAD, altijd een beladen derby.
 
In november 1954 besluit de KNVB officieel tot invoering van semi-professioneel voetbal in Nederland. In Tilburg treden zowel Longa, NOAD als Willem II toe tot het betaald voetbal, een topzwaar avontuur. De omslag naar een professionele organisatie gaat niet zonder slag of stoot. Na het landskampioenschap in 1955 maakt Willem II een moeilijke periode door. De club degradeert zelfs naar de Eerste divisie. De eerste buitenlandse aankoop is de Duitser Kurt Zaro. Een gouden transfer naar later blijkt. Hij trekt extra publiek naar het sportpark.
De eerste publieke discussie in Tilburg over het samengaan van NOAD, Longa en Willem II barst los in 1958 en duurt tot eind jaren zeventig. Er worden fusiepogingen ondernomen, waarbij de gemeente een belangrijke rol speelt. De besprekingen lopen echter op niets uit.
 
Op 12 juni 1959 speelt Willem II op het Sportpark een wedstrijd tegen Botafogo, de vermaarde club uit Rio de Janeiro. De wedstrijd trekt veel aandacht, want Botafogo heeft met Garrincha, Didi, Paulinho, Zagallo en Santos sterren in de gelederen van het Braziliaanse elftal dat een jaar daarvoor wereldkampioen werd. Willem II is voor deze gelegenheid versterkt met drie topspelers van andere clubs: Cor van der Hart, Leo Canjels en Faas Wilkes. En hoewel de uitslag van 1-4 anders doet vermoeden, genieten maar liefst 18.000 Tilburgers van zowel de Braziliaanse balkunstenaars als van een zeer goed spelend Willem II.

Afb2
Foto: Het team van Botafogo

Koningskinderen
Chris Feijt
Coy Koopal
Jan Brooijmans
Kurt Zaro